Ateroesclerosis

Aterosclerosis y colesterol

La obstrucción de las arterias provocada por placa (depósitos grasos) se denomina aterosclerosis. Estos depósitos se componen de colesterol, sustancias grasas, productos de desecho celular, calcio y fibrina (un material que contribuye a la coagulación de la sangre).

A medida que se forma la placa, la pared del vaso sanguíneo se engrosa. Esto estrecha el canal dentro de la arteria, lo que reduce el flujo sanguíneo. A su vez, esto disminuye la cantidad de oxígeno y otros nutrientes que llegan al organismo.

Illustration of atherosclerosis

Vea una animación sobre la aterosclerosis.

El lugar donde se desarrolla la placa y el tipo de arteria afectada varían en cada persona. La placa puede bloquear de manera completa o parcial el flujo sanguíneo de arterias de tamaño grande o mediano en el corazón, el cerebro, la pelvis, las piernas, los brazos o los riñones. Esto puede acelerar varias enfermedades, entre ellas:

  • Enfermedad coronaria (placa en las arterias del corazón o que conducen a él)
  • Angina (dolor torácico provocado por la reducción del flujo sanguíneo al músculo cardíaco)
  • Enfermedad de la arteria carótida (placa en las arterias del cuello que suministran sangre al cerebro)
  • Enfermedad arterial periférica o EAP (placa en las arterias de las extremidades, especialmente en las piernas)
  • Enfermedad renal crónica

La placa es una doble amenaza.

La placa en sí misma puede implicar un riesgo. Un fragmento de la placa puede desprenderse y transportarse por el torrente sanguíneo hasta que se atasque. Además, la placa que estrecha una arteria también posibilita que un coágulo sanguíneo (trombo) se adhiera a la pared interna del vaso sanguíneo.

En cualquiera de los dos casos, la arteria se puede bloquear, lo que interrumpiría el flujo sanguíneo.

Si la arteria bloqueada abastece el corazón o el cerebro, se produce un ataque al corazón o un derrame cerebral. Si se obstruye una arteria que suministra oxígeno a las extremidades (normalmente a las piernas), puede producirse gangrena o la muerte del tejido.

Cómo empieza y cómo progresa

La aterosclerosis es una enfermedad lenta y progresiva que puede comenzar en la infancia. En algunas personas, la aterosclerosis avanza rápidamente a los 30 años. En otros casos, no resulta peligrosa hasta que se alcanzan los 50 o 60. (El endurecimiento de las arterias es normal a medida que una persona envejece).

Los datos exactos sobre cómo se inicia la aterosclerosis o qué la genera se desconocen.

Muchos científicos creen que la placa comienza cuando el revestimiento interno de una arteria (denominado endotelio) se daña. Las tres causas posibles de tales daños son las siguientes:

El tabaquismo desempeña un papel fundamental en la progresión de la aterosclerosis en la aorta (la arteria principal del cuerpo), las arterias coronarias y las arterias de las piernas. Este hábito aumenta la probabilidad de que se formen depósitos grasos y acelera el crecimiento de la placa.


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